La idea de que los automóviles completamente autónomos transporten personas ya no se limita al ámbito de la ciencia ficción. Múltiples empresas y la industria automotriz. están trabajando duro para llevar este concepto a la realidad.

Sin embargo, pasarían años antes de que estos estudios se concreten, ya que los principales obstáculos impiden este avance. La seguridad, la conducta moral, la legislación, la confianza pública, la tecnología de software, la ingeniería y varios factores están jugando un papel importante. Además de eso, todavía está el problema de reparación y mantenimiento de estos nuevos vehículos.

Una tarea casi imposible

De todos los factores mencionados anteriormente, la seguridad sigue siendo la prioridad número uno por razones obvias. Después de todo, uno no puede simplemente hacer que los autos autónomos estén disponibles sin considerar sus riesgos potenciales de seguridad. Pero hablar de seguridad cuando se trata de autos sin conductor puede ser complicado e incluso imposible dados sus requisitos.

Para que los vehículos autónomos (AV) sean seguros, tendrá que completar millones, o incluso miles de millones, de millas de pruebas en carretera. Esto tomará una cantidad significativa de tiempo por parte de los investigadores, que estiman tomará cientos de años antes de la finalización. Y eso sin mencionar el presupuesto requerido para que se realicen las pruebas.

Dada esta imposibilidad, los investigadores han recurrido a otras opciones como simulaciones, cursos cerrados o pruebas en carreteras públicas seleccionadas. Las empresas también están abordando diferentes enfoques para recopilar los datos que necesitan. Tesla se basa en datos de su función de piloto automático que ya está operativa, por ejemplo. Waymo, que es administrado por Alphabet, la empresa matriz de Google, combina la simulación con las pruebas del mundo real.

Pero incluso con estos monstruos corporativos al frente de este esfuerzo, todavía está muy lejos de que los AV reemplacen los vehículos de hoy. Al menos no en el futuro cercano.

Los seis niveles de conducción autónoma

Hay seis niveles por los que los vehículos deben pasar para ser considerados un verdadero auto autónomo. Éstas incluyen:

  • Nivel 0: en esta etapa, no hay capacidades de conducción autónoma en el automóvil y los conductores tienen el control total del vehículo. El nivel 0 es donde caen los automóviles heredados.
  • Nivel 1: aquí es donde los automóviles pueden ayudar con el frenado o la dirección, pero no ambos simultáneamente. Los automóviles con control de crucero adaptativo (ACC) entran en esta categoría.
  • Nivel 2: los modelos S, X y 3 de Tesla se incluyen en esta sección, ya que ayudan en la dirección y el frenado. Sin embargo, el vehículo todavía necesita tener un conductor humano presente. La función de piloto automático también se desactivará si el sistema detecta que el conductor no puede mantener la vista en la carretera.
  • Nivel 3: en el nivel 3, no se requiere que los conductores estén completamente conscientes de la situación porque el sistema se encarga de conducir. Sin embargo, todavía plantea un desafío. Una colisión inminente, por ejemplo, reduce las posibilidades de que el conductor tome el control en cualquier momento.
  • Nivel 4: por el momento, Waymo es la única prueba de marca en el nivel 4, que se limita a áreas con condiciones climáticas predecibles. Si se trata de lluvia y nieve, el sistema no permitirá la función de autoconducción.
  • Nivel 5: esta etapa es donde realmente se lleva a cabo la conducción autónoma. Pero mientras los autos de nivel 5 ya están en la carretera, solo lleva víveres en lugar de personas. La distancia de conducción también es limitada, por lo que los datos solo se limitan a la investigación actual.

Waymo está listo para lanzar sus camiones autónomos de larga distancia que pronto atravesarán las carreteras de Texas y Nuevo México. Waymo ha explicado que ha elegido estos caminos porque son rutas comerciales y podrían ser la clave para crear nuevas soluciones de transporte.

La legislación es fangosa

De acuerdo con la Asociación para viajes internacionales seguros por carretera, casi 1.25 millones de personas mueren en accidentes de tránsito cada año, con 20 a 50 millones resultando heridas o discapacitadas. Si los automóviles autónomos pueden mejorar las medidas de seguridad en solo un 10%, esto se traduce en más vidas salvadas. Pero incluso si contribuye a carreteras más seguras, la legislación que rodea los automóviles autónomos sigue siendo vaga.

Identificando la fiesta en la culpa

El problema es que no existe una legislación definida que supervise los vehículos autónomos. Si un AV causa una baja peatonal, ¿cómo identifica a la parte culpable? ¿Es el fabricante del software, los ingenieros o la propia compañía automotriz? Si un conductor humano se pone en la misma situación, es fácil determinar quién tiene la culpa. Pero con AV, el proceso no es tan simple.

Fijación de programación de vehículos

También está la cuestión de cómo programar el vehículo en sí cuando se trata de tomar decisiones éticas si una colisión es inevitable. ¿Debería el automóvil girar hacia una pared si detecta un posible choque? ¿O debería arriesgarse y conducir hacia el tráfico? Todavía no hay una respuesta clara a esa pregunta en este momento.

Decodificación de políticas estatales y gubernamentales

Además de las complicaciones, los roles del gobierno de la ciudad, el estado y el gobierno federal son vagos cuando se trata de autos sin conductor. Steven Shladover, un ingeniero de investigación retirado de la Universidad de California en Berkeley, destacó la confusión en torno al tema. Él comparte que la función de conducción autónoma está integrada en el vehículo, por lo que es una responsabilidad corporativa. Pero interactuar con otros conductores es una responsabilidad del estado, lo que hace que sea difícil determinar qué regulaciones realmente cumplen los automóviles autónomos.

Lo que depara el futuro

Como se mencionó anteriormente, tomaría años antes de que un vehículo autónomo de nivel 5 pueda transportar pasajeros a través de carreteras públicas. Incluso cuando eso suceda, llevaría más tiempo reemplazar los autos convencionales y los vehículos híbridos autónomos en la carretera. Es por eso que en este punto, es difícil predecir cuándo un vehículo verdaderamente autónomo estará disponible para el uso diario. Pero no se puede negar que una vez que se desarrolle, tendrá un tremendo impacto en la sociedad.

Sin embargo, el transporte de mercancías a través de camiones autónomos tiene el poder de transformar la industria del transporte marítimo. Liberar el tiempo dedicado a conducir para concentrarse más en otros aspectos como el entrenamiento, el descanso y otras tareas puede aumentar la productividad general. Y la disminución de los errores humanos en los accidentes relacionados con la carretera salvará más vidas. La única pregunta que queda es si la sociedad estará lista cuando este gran cambio finalmente suceda.